Les tortues meurent dans le lac du sud de la Californie suite à la sécheresse et au feu

La quasi-totalité des tortues vivant dans un lac du sud de la Californie est décédée suite à un grand incendie et à des années de sécheresse, selon un nouveau rapport du US Geological Survey publié dans la revue Knowledge and Management of Ecosystèmes aquatiques.

Cette étude est la première à examiner l’interaction du feu et de la sécheresse sur la survie, le comportement et la santé d’une population de tortues semi-aquatiques. Compte tenu de la probabilité d’augmenter la fréquence de la sécheresse dans l’avenir de la Californie, la conservation de la tortue de l’étang du sud-ouest (Actinemys pallida), ainsi que d’autres organismes aquatiques sensibles, deviendra un défi encore plus grand. La tortue d’étang du sud-ouest est une espèce de spécialité californienne de préoccupation particulière .

 

Des scientifiques du USGS Southwest Biological Science Center ont documenté l’important événement de mortalité dans Elizabeth Lake, situé dans la Forêt Nationale d’Angeles du nord de la Comté de Los Angeles. En 2013, un grand incendie s’est produit autour du lac pendant des périodes prolongées de sécheresse.

Les scientifiques de l’USGS ont commencé à recueillir des données sur la qualité de l’eau et à évaluer la santé des tortues en 2014. Les résultats ont montré que le feu mettait de grandes quantités de cendres dans le lac, contribuant ainsi à la détérioration de la qualité de l’eau déjà causée par la sécheresse.

De nombreuses tortues étaient gravement émaciées et recouvertes d’une couche minéralisée pâle sur leurs coquilles et leur peau. Le lac s’est desséché en septembre 2015 et la plupart des tortues sont mortes.

Les scientifiques de l’USGS ont travaillé avec le Département des poissons et de la faune de la Californie pour déposer environ 30 tortues sous soins vétérinaires chez Turtle Conservancy à proximité d’Ojai, en Californie.

«Le feu et la sécheresse sont des perturbations naturelles qui ont des répercussions profondes sur les écosystèmes et les processus écologiques», a déclaré Jeff Lovich, scientifique de l’USGS et auteur principal de l’étude. «Comprendre comment la faune réagit à ces facteurs de stress aidera les gestionnaires de ressources à prendre des décisions éclairées à l’avenir».

Les résultats montrent que tous les poissons sont morts, la chaîne alimentaire s’est effondrée et la plupart des tortues n’ont plus rien à manger. Les tortues mortes ont été envoyées au Centre national de la santé de la faune de l’ USGS pour analyse, et ont été confirmées qu’elles sont mortes de faim. Bien que cette espèce semi-aquatique ait la capacité de se déplacer vers des habitats de hautes terres ou des masses d’eau proches pendant des périodes de faible eau, il est peu probable que beaucoup aient pu le faire en raison de leur état extrêmement pauvre et de la gravité des conditions de sécheresse dans l’ensemble de la zone .

Il est possible que la population ait pu survivre aux effets de la sécheresse ou du feu seul, mais la combinaison semble être responsable de la mortalité observée.

Photo des restes d'une tortue d'étangs du sud-ouest telle que trouvée dans le lit du lac sec de Elizabeth Lake, Los Angeles, Californie.
Des restes incrustés de sel d’une tortue d’étangs du sud-ouest (Actinemys pallida), tels qu’ils sont trouvés dans le lit du lac sec de Elizabeth Lake, dans le comté de Los Angeles, en Californie. Notez le lourd revêtement d’évaporites sur la carcasse. La plupart des tortues vivantes collectées en 2014 avaient des degrés de revêtement semblables mais variés sur la tête, les membres et la coquille. (Crédit: Jeffrey Lovich, USGS. Domaine public).
Photographie de Elizabeth Lake dans la quatrième année de sécheresse et deux ans après le Powerhouse Fire.
Photographie de Elizabeth Lake lors de la quatrième année de sécheresse et deux ans après le Powerhouse Fire. Notez l’incrustation de sel de la surface et de petites accumulations d’eau restant au premier plan et au fond. (Crédit: Jeffrey Lovich, USGS. Domaine public).
Photo de Elizabeth Lake quand il était un lieu de pêche populaire dans le sud de la Californie.
Elizabeth Lake avait environ un mile de long et 1/4 de largeur. C’était un lieu de pêche populaire dans le sud de la Californie. (Crédit: Mari Quillman, ECORP Consulting, Inc.)

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