Un sous-marinier a exploré la partie la plus profonde de l’océan

Des milliers de personnes ont gravi le mont Everest et une poignée de personnes ont marché sur la lune. Mais atteindre la partie la plus basse de l’océan ? Trois personnes seulement ont déjà fait cela, et l’un était un sous-marinier de la US Navy.

Dans l’océan Pacifique, quelque part entre Guam et les Philippines, se trouve la fosse des Mariannes. A 35 814 pieds au-dessous du niveau de la mer, son fond s’appelle le Challenger Deep – le point le plus profond connu sur Terre. En fait, pour mettre les choses en perspective, pensons au Titanic, qui a été retrouvé à 12 600 pieds sous la surface de l’océan Atlantique, à près de 2,4 milles de profondeur.

Le Challenger Deep est presque trois fois plus profond que cela.

 

 

Une carte de l'océan Pacifique occidental.

Pression d’essai

Seules trois personnes ont déjà atteint le Challenger Deep. Les deux premiers l’ont fait il y a 59 ans cette semaine: le lieutenant de la marine Don Walsh, sous-marinier, et l’explorateur Jacques Piccard.

Les antécédents techniques de Walsh lui ont permis d’être un pilote d’essai pour le Trieste, un sous-marin de recherche en plongée profonde acheté pour le compte de la Marine. La plate-forme était spécialement équipée de parois en acier de 5 pouces d’épaisseur pour résister à des pressions énormes de huit tonnes par pouce carré, pour être précis, ce qui équivaut à 2 365 kilos assis sur l’ongle d’une personne.

 

 

Deux hommes chargent un ballast de fer dans un sous-marin.

Le 23 janvier 1960, Walsh et Piccard entrèrent dans l’histoire en décrivant l’odyssée de cinq heures sur 6,78 milles jusqu’au point le plus connu du monde.

Un monde différent

Qu’ont-ils trouvé là-bas ? Walsh a parlé de son expérience dans un entretien avec l’Office of Naval Research. Nous le laisserons donc expliquer:

«Lorsque nous nous sommes approchés du fond marin, nous avons pu le voir monter, et nous avons vu un poisson plat de plusieurs mètres de long, comme un flétan ou une sole. Mais cela nous en dit pas mal, juste cet aperçu, car il s’agit d’une forme de fond deux yeux sur un côté.  Cela vous indique qu’il y a également suffisamment d’oxygène et de nourriture à cette profondeur, car ils habitent au fond », a déclaré Walsh.

 

 

Une photo en noir et blanc de deux hommes dans un submersible.

«Une fois que nous avons atterri, nous n’avons rien vu au fond car les sédiments du fond se sont soulevés et c’est comme si quelqu’un avait peint notre hublot en blanc», a-t-il poursuivi. «Nous avons passé une demi-heure au fond et le reste du temps à venir. Et c’était tout.

 

Cela pourrait ne pas sembler beaucoup pour certains, mais cela a ouvert un tout nouveau monde aux explorateurs.

Exploration sous-marine et marine

La Marine a toujours été intéressée par l’exploration sous-marine à des fins de navigation, la recherche scientifique, l’éducation et des objectifs stratégiques. En fait, en 1958, il finançait près de 90% de toutes les entreprises océanographiques américaines.

 

 

Trois hommes à l'arrière d'un bateau descendent un véhicule sous-marin autonome dans l'eau.

Le voyage à Trieste a été l’aboutissement du projet Nekton, une série de plongées destinées à tester la viabilité de l’utilisation de bateaux habités à des profondeurs extrêmes pour étudier la vie marine et l’interaction entre la température, la pression et le son à de grandes profondeurs, entre autres questions scientifiques.

 

Que la Marine plonge, recueille des données scientifiques, enquête sur des naufrages ou teste des véhicules sous-marins autonomes, cette mission continue d’évoluer et a conduit à des collaborations avec de nombreux membres de la communauté scientifique civile.

Faits amusants

  • Au cas où vous seriez curieux, Trieste fait désormais partie de l’exposition sur l’exploration sous-marine au Musée national de la marine américaine à Washington.
  • Depuis son voyage dans les entrailles de la terre, une seule personne est revenue dans le Challenger Deep: l’explorateur et cinéaste James Cameron en 2012.

 

Deux hommes se tiennent près d'un sous-marin exposé.