MQ-25 Stingray : le premier drone à ravitailler en carburant des avions de combat en vol

Boeing a signé un contrat de plusieurs millions de dollars pour la livraison du MQ-25A Stingray à la marine américaine. Comment cette capacité de ravitaillement en vol sans pilote pourrait-elle définir l’avenir de l’aile transporteuse ?

 

Boeing Defence, Space & Security a récemment remporté un contrat très controversé portant sur la conception, le développement, la fabrication, le test, la livraison et le support de quatre véhicules aériens sans pilote (UAV) Stingray MQ-25A, en les intégrant dans l’aile aérienne du porte-avions, un élément de la marine américaine. se penche sur depuis un certain temps.

« Une capacité de ravitaillement en vol sans pilote étendra la portée de l’aile aérienne et permettra de mieux utiliser les chasseurs en frappe de combat de la marine qui mènent actuellement des missions de ravitaillement en vol, tout en réduisant le facteur de risque humain de telles missions », a déclaré le capitaine Chad Reed, porte-avions de la marine.

 

 

 

 

Gestionnaire de programme d’aviation. « Une fois opérationnel, le MQ-25A Stingray sera le premier avion sans pilote au monde basé sur un transporteur, fournissant une capacité de ravitaillement en carburant organique robuste à la voilure aérienne du transporteur »,

En vertu de ce contrat, d’une valeur initiale de 805,3 millions de dollars, Boeing fournira le MQ-25As pleinement opérationnel d’ici 2024.

L’accord a été qualifié d ’« historique »par le chef des opérations navales, John Richardson, qui a déclaré lors de l’annonce de ce contrat:« Nous allons regarder en arrière et reconnaître que cet événement représente un changement radical dans la définition des avec l’industrie, intégrer des aéronefs sans équipage et des aéronefs et améliorer la létalité du mouvement aérien, le tout à une vitesse appropriée. « 

Boeing prend les devants

Au début de 2017, on pensait de plus en plus que la marine américaine était en train d’explorer comment les drones pourraient être utilisés pour ravitailler en carburant des avions de combat en plein vol. Bien que Boeing ait finalement obtenu le contrat, Lockheed Martin et General Atomics ont également soumis des offres. Northrop Grumman était initialement intéressé par les appels d’offres mais s’est retiré du processus avant de faire une offre.

 

 

« Le fait que nous préparions déjà notre premier vol est le fruit d’une équipe remarquable qui comprend la marine. »

Fin 2017, Boeing a commencé à taquiner le secteur, d’abord via Twitter, suggérant que cela «changerait la puissance aérienne future». Quelques jours plus tard, il dévoila son concept, caché sous une couverture noire. Il a précisé que le drone achevait déjà de faire fonctionner son moteur avant de se rendre à la rampe de vol pour des démonstrations de manipulation du pont.

 

 

Leanne Caret

Leanne Caret, présidente et directrice générale de Boeing, a déclaré: «En tant que société, nous avons investi dans notre équipe et dans un système d’aéronefs sans pilote qui répond aux exigences de ravitaillement en carburant de la US Navy. Nous nous préparons déjà pour le premier vol grâce à une équipe exceptionnelle qui comprend la marine et le besoin de disposer de cet atout important sur les ponts des transporteurs dans le monde entier. »

«Boeing est tenu de mener à bien le développement du système MQ-25A qui respecte tous les paramètres de performance clés, d’intégrer complètement le système, de compléter un programme formel de test et d’évaluation et de mettre au point des processus de fabrication abordables et exécutables», déclare le capitaine s’attend à ce que les essais en vol commencent en 2021.

 

Les travaux seront en grande partie effectués au siège de la société à Saint-Louis, dans le Missouri, bien que de nombreux autres sites, aux États-Unis et ailleurs, apporteront leur contribution. En fin de compte, on pense que la marine va acquérir jusqu’à 72 UAV, ce qui coûtera environ 13 milliards de dollars, selon les sources de la US Navy.

Intégration du MQ-25A aux opérations de l’aile de transport

Les pétroliers pour le ravitaillement en vol préoccupent le Pentagone depuis un certain temps. En 2009, sous l’administration Obama, les chefs militaires ont dû réduire leurs coûts, ce qui a finalement entraîné la clôture des programmes destinés à répondre aux préoccupations majeures suscitées par le vieillissement de la flotte de pétroliers.

 

 

 

 

À ces difficultés s’ajoutent les différentes approches utilisées par les forces américaines pour faire le plein dans les airs. Traditionnellement, il y avait deux méthodes, un « boom aérien » ou « sonde et drogue ». L’US Air Force utilise le barrage tandis que l’US Navy et les Marines sont favorables à la sonde , ce qui rend certaines opérations plus complexes, comme il est devenu évident lors de la seconde guerre en Irak.

«Le plus gros défi consiste à concevoir et à construire un système capable d’interagir avec l’infrastructure du navire.»

L’introduction du drone MQ-25A chez les transporteurs sera une étape majeure dans la modernisation de leurs ailes. Le drone utilisera les systèmes traditionnels de catapulte, de lancement et de récupération, ce qui signifie qu’une adaptation modeste à la flotte de véhicules de transport n’est nécessaire pour pouvoir les intégrer.

 

 

Capitaine Chad Reed

«Le système MQ-25 nécessite que les stations de contrôle installées à bord du navire lancent et contrôlent les véhicules aériens et transfèrent les données tout en opérant depuis le transporteur», explique Reed.

 «Les modifications apportées au transporteur prépareront des espaces de contrôle de mission dotés de systèmes de contrôle et de connectivité afin de faciliter les tests et une utilisation opérationnelle éventuelle. Ces modifications se produiront par étapes et coïncideront avec les périodes de maintenance planifiées afin de minimiser l’impact sur les opérations de la flotte déployée. »

 

L’UAV aura la capacité de transporter 15 000 livres de carburant et sera utilisé pour ravitailler en carburant les avions de chasse F / A-18 Super Hornet, EA-18G Growler et F-35C, augmentant ainsi considérablement leur autonomie en vol. 

Décollant du pont comme tout autre avion, le MQ-25A aura une autonomie d’environ 500 milles marins. Le personnel à bord du transporteur l’exploitera par satellite et par radio afin de coordonner le ravitaillement en carburant des pilotes.

«Le plus gros défi consiste à concevoir et à construire un système capable d’interagir avec l’infrastructure de l’aéronef et à assurer la coordination avec d’autres programmes afin de garantir l’alignement lors de la mise à jour de leurs systèmes», explique Reed. Une fois sur le pont, un contrôleur de poche peut être utilisé pour guider les UAV.

À l’heure actuelle, le seul pétrolier dans l’aile aérienne est le Rhino, ce qui signifie que, une fois déployé, le MQ-25A augmentera sa capacité. Avec une nouvelle gamme d’armes, ils offriront une portée de frappe supplémentaire de 300 à 400 milles marins, selon la marine.

« Le MQ-25A étendra la portée d’efficacité de la mission de l’aile aérienne transporteuse, comblera le fossé qui sépare le navire-citerne, et augmentera le nombre d’appareils pilotés disponibles pour les missions de chasseurs de frappe », ajoute Reed.

Alimenter l’avenir du combat aérien

«La livraison réussie du MQ-25A à l’aile aérienne sera un moment charnière pour l’aviation navale», a déclaré Reed. «Il s’agit du premier pas vers l’intégration d’une technologie sans pilote dans les opérations de l’avion de transport aérien afin de fournir des capacités sans précédent au combattant.

« Le MQ-25A fera partie intégrante de la future aile de transporteur en offrant une capacité de ravitaillement en vol organique (tank de mission et de récupération). »

Après quelques années difficiles pour le bras de défense de Boeing, on pense que le contrat pourrait être un revirement de situation. 

Les analystes font basculer le marché des UAV de moyenne altitude et de longue endurance à 22,2 milliards de dollars entre 2017 et 2026. L’analyse du groupe Teal suggère qu’il est actuellement le deuxième segment du marché, les plus importants étant les véhicules aériens de combat sans équipage. un peu plus de 27 milliards de dollars au cours de la même période.