Un festival de chasse à la baleine à Nuiqsut

Le capitaine de baleine Herbert Ipalook Sr. est assis sur le siège du conducteur d’une camionnette blanche. Il est garé au centre d’un terrain de baseball sablonneux à Nuiqsut, un village d’environ 400 habitants sur le versant nord, non loin de l’endroit où la rivière Colville rejoint l’océan Arctique.

 

 

 

 

 

 

C’est le jour du solstice d’été, et tout autour du camion d’Ipalook, une fête commence. Aujourd’hui est nalukataq, une fête organisée par une équipe de chasse à la baleine réussie. Et nalukataq est spécial.

« Spécial, parce qu’il a été créé il ya des milliers d’années, et transmis à la jeune génération, à la prochaine génération », a déclaré Ipalook.

 

 

Ipalook maintient cette tradition. À l’automne, les équipes de chasse à la baleine de Nuiqsut parcourent environ 80 milles en bateau jusqu’au camp du village de Cross Island, au nord de la baie Prudhoe. De là, l’année dernière, les équipages de Nuiqsut ont récolté quatre baleines boréales. L’équipage d’Ipalook en a pris un.

« Il s’agit de la baleine. La baleine cède à vous, à ceux qui ont travaillé très dur « , a déclaré Ipalook. « Certaines personnes peuvent être exclues, certaines personnes vont en profiter, mais tout le monde gagne quelque chose à manger. »

 

 

 

 

L’équipage distribue la baleine en fonction du nombre de personnes par ménage. Certains sont consommés sur place. (Photo par Elizabeth Harball / Bureau de l’énergie de l’Alaska)

À côté du camion d’Ipalook, les tables pliantes sont chargées de grands pots fumants et de gâteaux colorés. Les gradins du terrain de baseball remplissent les membres de la famille et les voisins, les enfants et les aînés, emmitouflés dans des manteaux bouffants, des fourrures et des couvertures et attendent patiemment avec des assiettes en papier et des tasses. Les gens se souhaitent « heureux nalukataq! »

 

 

 

 

 

 

L’équipe commence à servir: soupe faite maison d’oie et de caribou, pain, craquelins et boissons chaudes.

Plus tard, le point focal,  la baleine, arrive dans de grandes cuves en plastique. Il est préparé de plusieurs façons, comme le mikigaq, la viande fermentée, l’urraq, la viande cuite et le muktuk, la peau et la graisse congelées, découpées en morceaux de la taille d’une main. 

L’équipage distribue soigneusement la baleine en fonction du nombre de personnes par ménage, et les glacières commencent à se remplir. Certains sont consommés sur place et le reste est stocké pour être ramené à la maison, dans des contenants de plastique ou des sacs ziploc.

Vera Ipalook, l’épouse du capitaine baleinier, est au centre de l’action. Elle joue un rôle important, travaillant de longues heures avec l’équipage pour préparer la baleine pour le nalukataq.

Entre le moment où tout va bien, Vera se faufile dans quelques câlins. Sa famille est ici de près et de loin avec presque tous ses enfants et ses petits-enfants, dit-elle. Mais ce n’est pas seulement sur les parents. Elle veut que tout le monde se sente le bienvenu.

 

 

 

Vera Ipalook, la femme du capitaine baleinier, aide son équipage à servir. (Photo par Elizabeth Harball / Bureau de l’énergie de l’Alaska)

« Je m’assure que mon équipe a de grands sourires sur le visage, pour que les gens soient heureux », a déclaré Vera Ipalook.

Il y a beaucoup de moments de joie. Comme le bonbon  il y a tellement de bonbons. Toutes les demi-heures, les chocolats de Hershey’s, Laffy Taffy, Sour Patch Kids et autres sont jetés par-dessus les gradins, et tous les enfants bondissent.

Il y a encore plus de bonbons pendant l’événement. Nalukataq est connu pour: le lancer de couverture. Une couverture circulaire en peau de phoque est suspendue à environ dix pieds au-dessus du sol. Les hommes et les femmes s’emparent des bords et commencent à tirer à l’unisson, et une âme courageuse tenant un sac de bonbons saute par-dessus.

 

 

 

 

 

 

Obtenir le chronométrage n’est pas aussi facile que cela en a l’air. Mais quand c’est bien fait, la personne sur la couverture est catapultée vers le haut, et les bonbons volent. Cela rend votre trampoline moyen apprivoisé.

Une fois que tout le monde a tourné la couverture, la journée se termine à l’hôtel de ville de Nuiqsut, où le village se réunit pour tambouriner, chanter et danser. La peau de phoque du tapis de couverture devient une piste de danse au centre de la pièce.

Une rangée d’hommes dans des chaises pliantes mène le chant, gardant le temps avec des tambours à main peu profonds. James Taalak est parmi eux.

 

 

 


Nalukataq se termine avec des percussions, des chants et des danses à l’hôtel de ville de Nuiqsut. Taalak est au centre, en vert (Photo par Elizabeth Harball / Bureau de l’énergie de l’Alaska)

« J’ai joué du tambour toute ma vie. Depuis l’enfance. Depuis probablement avant que je puisse marcher, « dit Taalak en riant.

Taalak dit que les chansons nalukataq ont été transmises depuis des générations, entendues non seulement à Nuiqsut, mais aussi dans l’Arctique, au Canada, et même dans certaines parties de la Russie.

Certains de la musique a des thèmes encore plus universels:

« Certaines chansons incitent les gens de la foule à sortir et à danser », a déclaré Taalak. « Vous savez, les motiver. »

Et presque tout le monde le fait – les aînés et les enfants, les résidents de Nuiqsut et les visiteurs venus de loin, prennent à leur tour la couverture en peau de phoque.

« C’est une célébration ouverte à tous ceux qui sont présents », a déclaré M. Taalak. « Il n’y a vraiment rien de retenu, en ce qui concerne la communauté  pas seulement le service communautaire, mais ce sentiment d’être le bienvenu. »

La danse continue jusqu’aux petites heures du matin. Sur le mur derrière les tambours, il y a une série de photographies encadrées d’anciens qui sont décédés: les anciens dirigeants de Nuiqsut, les capitaines baleiniers et les épouses de capitaine de baleiniers, qui regardent la génération actuelle perpétuer la tradition nalukataq.