ALASKA : découverte d’un mystérieux étang mauve, témoignage…

La glace craque sous mes pieds et je réalise que c’est probablement l’un des sons les plus effrayants du monde.

 

Je suis sur de la glace fine, vraiment. Je marche prudemment au bord de la glace de l’étang juste à côté du sentier Herbert Glacier.

Nous sommes en novembre, juste après le premier grand gel et la dernière chute de neige de l’année à Juneau. Je suis à mi-chemin du sentier Herbert Glacier, une zone inexploitée au bord de l’arrière-pays, à environ 30 milles au nord de la ville.

 Je vérifie les rapports d’un étang qui semble avoir été visité par l’artiste environnementaliste français Christo. Ou peut-être que quelqu’un a jeté un cas de Pepto Bismol. Qu’est-ce qui a causé la couleur rose/mauve, étrange?

Les résidents de Juneau comme Karen Hutten m’envoient des photos de l’étang avant les chutes de neige, disant que la «coloration inhabituelle était concentrée plus à l’arrière de l’étang que juste à côté de la piste».

 

 

Bill Johnson a repéré cet étang rose le long de la piste Herbert Glacier le 4 novembre 2017. La surface semble commencer à geler. (Photo avec la permission de Bill Johnson)

« La réflexion fait un peu penser  à la végétation, parce que la texture que vous voyez provient des branches au-dessus », a déclaré Hutten. « Vraiment, ça avait l’air très vaporeux. Mais ça aurait pu être des particules dans l’eau. « 

Les scientifiques locaux suggèrent plusieurs possibilités pour la couleur rose ou lavande, mais ils disent que la seule façon de savoir avec certitude, c’est d’examiner l’eau au microscope.

Jackie Timothy, superviseur sud-est de la Division de l’habitat du Département des poissons et du gibier de l’Alaska, m’a dit que ses collègues étaient également curieux. Mais ils n’étaient pas en mesure de sortir et de collecter des échantillons d’eau.

C’est pourquoi je risquais littéralement ma vie, pour la science!

Transportant des bouteilles en plastique vides et armé de quelques outils de craquage de glace, je me dirige à environ 3 miles sur la piste pour trouver trois étangs enfouis sous plusieurs centimètres de glace et de neige.

Mais l’eau que j’ai collectée n’était pas rose. Plus tard, j’ai appris que j’étais dans le mauvais ensemble d’étangs.

« Il y a deux bancs (en bois) le long de ce sentier », explique Hutten. « Vous allez bien au-delà du premier banc. »

« Ohhh! » Dis-je, réalisant que j’avais fait une énorme bêtise. J’aurais dû faire un peu plus d’une centaine de kilomètres sur la piste.

 

 

Un échantillon d’eau de bassin est préparé pour examen au microscope à la station de recherche Pacific Northwest du Service des forêts à Juneau. (Photo par Matt Miller / KTOO)

« Vous arrivez presque au deuxième banc, mais pas tout à fait. Mais très proche « , a expliqué Hutten. « C’est l’étang sur votre gauche. »

Non seulement je n’ai pas réussi à aller assez loin dans la piste, mais j’ai aussi brouillé mon rôle de citoyen scientifique. Jackie Timothy de ADF & G m’a rappelé que mes bouteilles d’échantillonnage auraient dû être stériles.

Pourtant, je prends mes échantillons d’eau jaune clair, à la station de recherche Pacific Northwest du Service des forêts des États-Unis à Juneau. L’écologiste du ruisseau Rick Edwards et l’entomologiste Elizabeth Graham utilisent un microscope pour regarder.

« Cela ressemble à un troupeau d’algues normal avec de la matière organique. Je ne vois même pas  « a déclaré Edwards.

« Ooop! Il y a quelqu’un qui passe », s’est exclamée Graham.

« Oh oui? »

« Il y a un gars vert qui claque juste par », a déclaré Graham. « Oh, maintenant je l’ai perdu. »

Tout ce qu’ils voient est des débris de l’étang, quelques petits bugs communément appelés corises, et une forme très énergique du plancton appelé copépodes.

Alors, qu’est-ce qui a pu causer la couleur rose sur les photos ?

 

Ce n’est pas rose! L’eau a été prélevée dans des étangs gelés le long de la piste Herbert Glacier le 14 novembre 2017. (Photo par Matt Miller / KTOO)

 

 

 

 

 

Les possibilités incluent des bactéries sulfureuses, des proliférations d’algues appelées dinoflagellés, ou des microalgues aimant le sel comme ce qui a été trouvé dans le lac Hillier, en Australie occidentale.

Edwards se réfère à la description vaporeuse de Hutten comme une indication possible d’un champignon.

« De longs brins filamenteux de quelque chose, et il y a plusieurs microbes qui poussent dans les filaments », a déclaré Edwards. « Évidemment, les champignons, les fils hyphal sont des filaments. C’est assez visible sous un microscope, si c’était un champignon. « 

Edwards a déclaré qu’un colorant marqueur fluorescent utilisé par les hydrologues pour suivre le débit d’eau dans une zone si éloignée est très, très improbable.

 En plus de rendre difficile la découverte des étangs, Edwards a dit que les chutes de neige et les températures de congélation ont probablement altéré ou mis fin à tout processus qui a généré la couleur rose.

« S’il s’agit d’une explication biologique, c’est probablement un microbe de quelque sorte », a déclaré Edwards. « Tout est contrôlé par la température. »

« Il est possible que cela aurait éteint tout ça, et ils seraient morts et ont été débusqués », a déclaré Edwards. « D’un autre côté, il y a des choses qui poussent dans des températures assez fraîches. »

Ainsi, le mystère de l’étang rose restera un mystère, au moins pour une autre journée plus chaude.

« Il pourrait réapparaître lorsque la glace fondra », a spéculé Edwards. « Dans ce cas, nous devons aller là-bas et obtenir un échantillon maintenant. »