Le prix Nobel de physique 2017 pour les ondes gravitationnelles

Le prix Nobel de physique 2017 a été décerné à Raider Weiss, Barry C. Barish et Kip S. Thorne pour l’observation des ondes gravitationnelles, prédites par Einstein plus d’un siècle auparavant. Elles ont été observées pour la première fois dans deux observatoires gigantesques, aux États-Unis, en 2015.

 

 

Les ondes gravitationnelles ont enfin été capturées

Le 14 septembre 2015, les ondes gravitationnelles de l’univers ont été observées pour la toute première fois. Les vagues, prédites par Albert Einstein il y a cent ans, proviennent d’une collision entre deux trous noirs.

 Il a fallu 1,3 milliard d’années pour que les vagues arrivent au détecteur LIGO aux États-Unis.

Le signal était extrêmement faible quand il a atteint la Terre, mais promet déjà une révolution dans l’astrophysique. Les ondes gravitationnelles sont une manière entièrement nouvelle d’observer les événements les plus violents dans l’espace et de tester les limites de nos connaissances.

 

 

LIGO, l’Observateur d’ondes gravitationnelles par interféromètre laser , est un projet collaboratif avec plus d’un millier de chercheurs de plus de vingt pays. Ensemble, ils ont réalisé une vision qui a presque cinquante ans.

 Les lauréats du prix Nobel de l’année 2017, avec leur enthousiasme et leur détermination, ont été inestimables pour le succès de LIGO.

 

Kip S. Thorne

 Les pionniers Rainer Weiss et Kip S. Thorne , ainsi que Barry C. Barish , le scientifique et le leader qui ont achevé le projet, ont assuré que quatre décennies d’effort ont mené à l’apparition de vagues gravitationnelles.

Au milieu des années 1970, Rainer Weiss avait déjà analysé les sources possibles de bruit de fond qui perturberait les mesures et aurait également conçu un détecteur, un interféromètre à base de laser, qui permettrait de surmonter ce bruit. 

Au début, Kip Thorne et Rainer Weiss étaient fermement convaincus que les ondes gravitationnelles pouvaient être détectées et provoquer une révolution dans notre connaissance de l’univers.

 

 

Barry C. Barish

Les ondes gravitationnelles se propagent à la vitesse de la lumière, remplissant l’univers, comme l’a décrit Albert Einstein dans sa théorie de la relativité générale. Ils sont toujours créés lorsqu’une masse s’accélère, comme lorsque des pirouettes de patin à glace ou une paire de trous noirs tournent l’une autour de l’autre. 

Einstein était convaincu qu’il ne serait jamais possible de les mesurer. La réalisation du projet LIGO utilisait une paire d’interféromètres laser gigantesques pour mesurer un changement de milliers de fois plus petit qu’un noyau atomique, alors que l’onde gravitationnelle traversait la Terre.

 

Jusqu’à présent, toutes sortes de rayonnements et de particules électromagnétiques, tels que les rayons cosmiques ou les neutrinos, ont été utilisées pour explorer l’univers. Cependant, les ondes gravitationnelles témoignent directement des perturbations de l’espace-temps elles-mêmes. 

C’est quelque chose de complètement nouveau et différent, ouvrant des mondes invisibles. Beaucoup de découvertes attendent ceux qui réussissent à capturer les vagues et à interpréter leur message.